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Peligro para Nadal desde el minuto uno

Antes de fijarse en su potencial cruce de cuartos ante Medvedev o sus posibles citas frente a Tsitsipás, Auger-Aliassime y Norrie en semifinales, el manacorí deberá centrarse en su exigente inicio contra el joven Draper.

La ausencia de Carlos Alcaraz en el Open de Australia, debido a la lesión en el músculo semimembranoso de la pierna derecha que sufrió a principios de mes durante un entrenamiento, sitúa a Rafa Nadal como cabeza de serie del primer Grand Slam de la temporada. En teoría debía ser una buena noticia, porque además el cambio le evita lo que habría sido un posible cruce en semifinales con Novak Djokovic, al que ahora solo podría ver en la final, pero el hecho de partir como cabeza de sería podría ser un regalo envenenado.

Draper, un peligro real en la primera ronda

Teniendo en cuenta que Nadal es el vigente campeón del Open de Australia, donde afrontará su decimoctava participación, y que su rival en la ronda inicial será un debutante, lo lógico es situar al mallorquín como indiscutible favorito a pasar de ronda. Sin embargo, la realidad es más complicada.

Para empezar, Nadal vivió el año pasado una segunda mitad de temporada muy complicada a causa de las lesiones y su inicio de curso no ha sido especialmente prometedor: en la edición inaugural de la United Cup perdió en tres sets ante el británico Cameron Norrie (3-6, 6-3, 6-4) y frente al australiano Alex de Miñaur (3-6, 6-1, 7-5).

En cambio, Draper se consolidó en 2022 como una de las grandes promesas de la ATP, ya que inició la temporada ubicado en el puesto 262 y la acabó siendo el número 40 del ranking mundial. Tras ganar varios torneos de la categoría Challenger, el joven inglés dio la primera sorpresa al meterse en la semifinal de Eastbourne y debutó en un Grand Slam ganando a Zizou Berg en la ronda inicial de Wimbledon, antes de caer frente a De Miñaur.

Pero donde Draper dio la campanada fue después tanto en el Masters de Canadá, donde llegó a los cuartos de final eliminando por el camino a Stefanos Tsitsipás, como en el US Open al eliminar a Félix Auger-Aliassime, aunque se tuvo que retirar en la tercera ronda cuando estaba jugando de tú a tú contra Karen Khachanov.

Posteriormente llegó a poner contra las cuerdas a Carlos Alcaraz en la ronda inicial de Basilea y cerró 2022 como semifinalista de la Next Gen ATP Finals, por lo que ahora, recién cumplidos los 21 años, Draper tiene motivos para ser optimista de cara a su estreno en el Open de Australia pese a toparse con Nadal.

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En caso de que Nadal pase a la segunda ronda, la única certeza es que se enfrentará a un tenista estadounidense, con Brandon Nakashima y Mackie McDonald como candidatos. Precisamente Nakashima fue quien eliminó a Draper en las semifinales de la Next Gen ATP Finals, donde acabó proclamándose campeón al ganar al checo Jiri Lehecka.

Anteriormente, el californiano de 21 años ya había mostrado tener tablas en los grandes escenarios al llegar a la cuarta ronda en su estreno en Wimbledon y alcanzar la tercera ronda en sus debuts del Open de Francia y el US Open, para luego ganar en San Diego su primer título de la ATP.

Tiafoe y Medvédev en el horizonte

La hipotética tercera ronda de Nadal no presenta peligros demasiado llamativos, pero en la cuarta podría cruzarse con Frances Tiafoe, quien precisamente fue su verdugo en la cuarta ronda del pasado US Open, donde el americano llegó hasta la semifinal. Además, Tiafoe ha comenzado el año con fuerza al ganar sus cinco partidos de la United Cup, cediendo tan solo un set por el camino.

En los cuartos de final se podría revivir la pasada final de Melbourne, aquel histórico partido en el que Nadal remontó ante Daniil Medvedev lo que parecía imposible remontar. La temporada 2022 no fue especialmente positiva para el tenista ruso, pero siempre es un candidato a conquistar cualquier título sobre pista dura y lo lógico es que llegue a los cuartos para reencontrarse con Nadal.

Semifinal abierta

Por posición en el ranking, Tsitsipás debería ser el principal candidato a llegar a la semifinal desde las secciones 3 y 4 del cuadro para protagonizar un hipotético duelo con Nadal, pero el tenista heleno fue bastante irregular el año pasado y no hay garantías de que vaya a llegar tan lejos.

Tampoco es que por su lado haya otros claros candidatos para poder verse las caras con Nadal en semifinales, ya que Auger-Aliassime tampoco ha destacado por su regularidad en tiempos recientes, lo que sitúa a Jannik Sinner o Cameron Norrie como otros posibles aspirantes a luchar por un billete a la final.

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